Flytande vatten upptäckt på Enceladus

Det kan finnas flytande vatten bara några tiotals meter under ytan på Saturnus måne Enceladus. Det visar nya resultat från rymdsonden Cassini. Och finns det flytande vatten, så kan det uppstå liv.


Rymdsonden Cassini avbildar vattnet som sprutar ut ur Enceladus

Det kan finnas flytande vatten under isskorpan på Saturnus måne Enceladus. Det visar nya resultat från rymdsonden Cassini. Och finns det flytande vatten, så kan det uppstå liv.

Rymdsonden Cassinis möte med Saturnus måne Enceladus har länge förbryllat forskarna. Först upptäckte man atmosfär runt den lilla månen och redan då gissade man att det var iskristaller. Sen såg man nybildade sprickor vid polerna och det tydde på att Enceladus var geologiskt aktiv. Nu har man studerat Cassinis resultat än mer ingående och kommit till den sensationella slutsatsen att det bara några meter under istäcket på Enceladus kan finnas fickor med flytande vatten.

– Det är mycket vackra strålar och plymer som kommer ut ur Enceladus sydpol, likt islänska geysrar. Vi är säkra på att det är flytande vatten, säger Carolyn Porco på rymdvetenskapliga institutet i amerikanska Boulder, Colorado.

Till skillnad från Jupiters måne Europa som tros ha vatten flera kilometer under ytan, så kan Enceladus vatten finnas bara några meter ner. Det gör att Enceladus seglar fram som en kandidat till sonderingar efter liv. Cassini bar med sig ESA-sonden Huygens som landade på månen Titan. Nästa sond kanske landar på Enceladus, suger upp och analyserar vattnet.

Varifrån kommer värmen?
Hur en himlakropp som knappt är större än södra Sverige upp till Stockholm, kan utveckla den värme som krävs för att hålla vatten flytande så långt från solen är en gåta. Även om Enceladus innehåller mycket bergmaterial, vars radioaktivitet skapar värme, så skulle det aldrig räcka. Närheten till Saturnus är troligen svaret på gåtan. Den oerhörda gravitation som Enceladus utsätts för ”flexar” hela månen. Friktionen ger upphov till den värme som behövs.

– Vi förstår inte hur det kan räcka till att värma upp himlakroppen så pass mycket, men som en av mina team-medlemmar sa: Även om vi inte kan förstå hur Encaladus kan göra det, så har Enceladus uppenbarligen gjort det, säger Carolyn Porco.

Bilder, video, analyser och podcast på Cassinis hemsida.

Författare: Dag Kättström

Vetenskapsjournalist