Hon kan ge dig flera år i livet

Cynthia Kenyon
Cynthia Kenyon

Åldrande och död skulle många människor vilja skjuta upp om de kunde och oräkneliga kvacksalvare har tjänat pengar på denna djupa önskan. Nu börjar allt fler forskare på allvar intressera sig för om åldrandet skulle kunna påverkas medicinskt. Och de har fått ett oväntat starkt stöd.

Under hösten gick Google in med sina ekonomiska muskler för att undersöka  om man kan stoppa åldrandeprocesser och på så sätt se till att cancer och alzheimer inte får fäste. Googlegrundaren Larry Page berättade att företaget Calico ska syssla med långsiktig forskning för att ”förbättra miljoner människors liv”.  Att Larry Page själv precis fyllt 40 kan möjligen ha med saken att göra. 

Nu har Calico ett litet dream team samlat. En vd från läkemedelsbolaget Roche, som också sitter i Apples styrelse, ska leda verksamheten. Med sig har han tagit flera tunga namn från Roche och knyter till sig ledande universitetsforskare som rådgivare.

En av dessa är Cynthia Kenyon, biokemist och genetiker på University of California och känd för ett uppmärksammat experiment där hon genom att slå ut den gen som kodade för en specifik cellreceptor hos en mycket liten rundmask kunde fördubbla maskens livslängd. Cellreceptorn fångar upp ett hormon och aktiverar system i kroppen som startar åldrandet och i praktiken ser till att masken lämnar plats för kommande generationer.

Tanken är förstås att även människors åldrande kan styras genom att blockera vissa receptorer (se nedanstående TED-talk). Med Googles resurser kan Cynthia Kenyon gå vidare med sina teorier om att åldrandet inte handlar om att våra kroppar slits ner av tidens tand. De kan hålla mycket längre, men vi är evolutionärt utvecklade till att lämna plats. De etiska diskussionerna om hon och Calico lyckas framställa någon form av livselixir lär inte vänta på sig.

Tre trender som kan bli tidlösa

Mängder av vetenskapliga framsteg har gjorts under 2013 och alla listor blir av nödvändighet kompromisser. På min lista vid årets slut hamnar tre saker som kan ses som starten på något större, tre fenomen som kan få stor betydelse under åren som kommer. Gott Nytt 2014!

Tillvaron får nya lager. En mindre grupp utvalda pionjärer fick under andra halvan av 2013 testa Google Glass. Det är en talstyrd dator vars minimala monitor bärs framför ögat i en glasögonliknande konstruktion. Google Glass släpps till allmän försäljning under 2014.

glass

Denna typ av ”eyewear” från Google och andra företag har potential att förändra vårt sätt att kommunicera och uppfatta världen. En möjlighet som öppnar sig när position, igenkänning och uppkoppling kombineras är nya lager ovanpå verkligheten. Med Google Glass kan vi sätta upp digitala ”post-it”-lappar i omgivningen och på oss själva och vi kan välja att läsa andras kommentarer och etiketter. Världen blir ännu mindre och kommunikationen ökar. En annan mer direkt möjlighet med Google Glass är att koppla in sig på en annans Glass. Det har redan visat sig vara ett fungerande redskap för kirurgi på distans.

Upplevelser går i arv. Ett av 2013 års mest uppseendeväckande forskningsresultat var ett experiment på möss som visar att rädsla för en specifik lukt kan ärvas vidare till kommande generationer. Farfar mus utsattes för en ananasliknande lukt samtidigt som han fick en lätt stöt. Hans avsky för lukten ärvdes till både barn och barnbarn. Hur i hela friden kan då ett känslominne föras vidare i form av DNA-kod? Forskarna har inte svaret. Man har visat att cellreceptorer känsliga för lukten blev fler och att området i hjärnan som reagerar på lukten blev större och triggade en avvärjande reaktion. Nästa steg är att ta reda på hur en förändringssignal har gått från hjärna till könsceller och hur DNA-kedjan i dessa kan ha förändrats så genomgående att reaktioner på lukt kan kodas in i kommande generationer.

mouse

Forskningsområdet kallas för epigenetik och handlar om hur DNA-sekvensen kan styras av molekyler som kopplar på DNA-kedjan och ändrar genernas uttryck beroende på vad vi går igenom i livet. Epigenetiken kommer att betyda mycket för alltifrån förståelsen av vår tillvaro till nya metoder att behandla sjukdomar.

Resan mot Mars har startat. 1961 annonserade president John F Kennedy att USA innan decenniets slut skulle landsätta människor på månen. Det initierade en jättelik statlig satsning på teknologiutveckling och ett lyckat månprogram. Att resa till Mars är ännu svårare och under de dryga 50 år som gått har inte mycket hänt på den fronten, men under 2013 etablerade företaget SpaceX sin billiga raketteknologi på marknaden och företagets vd Elon Musk har som uttalat mål att nå planeten Mars. Samtidigt har ett mer allmänt intresse för att resa till Mars kanaliserats via projektet Mars One vars mål är envägsresor och kolonisering av Mars. De statliga satsningarna ligger inte i närheten av 60-talets, men under 2014 kommer Nasa att prova ut en ny rymdkapsel, Orion, som ska kunna bära människor till Mars.

mars

Kanske kommer man i backspegeln att kunna konstatera att resan mot den röda planeten startade 2013.

Googlesatsningen på gruvdrift i rymden

För bara någon vecka sedan var den intressanta tanken på gruvdrift i rymden väldigt avlägsen. Det var helt enkelt fortfarande sci-fi att prata om att bryta mineral och metall på asteroider.

Nu har verkligheten hunnit förbi fantasidimmorna. Planetary Resources heter den nya satsning som plötsligt tog rymden betydligt närmare oss och de som står för prestationen att ingjuta framtidstro är ett gäng globala profiler. Med mycket pengar. Eller var sägs om Larry Page, grundare och vd på Google, Eric Schmidt, styrelseordförande på Google, Ross Perot, fastighetsmagnat och Charles Simonyi, Microsoftmiljardär och rymdturist. Dessutom medverkar regissören James Cameron och flera rymdexperter som rådgivare. Grundare är rymdprofilerna Peter Diamandis och Eric Andersson.

Jag sa ju att Google siktar utåt!

Det finns enorma resurser därute som räcker och blir över för oss på den snart urlakade jorden. Enbart asteroiden Eros tros innehålla mer guld, platina och metall än vi någonsin kommer att bryta ur jordskorpan. Planetary Resources drömmer inte om att direkt börja bryta fyndigheter och frakta till jorden. Man gör det i steg där kostnadseffektiva, nya lösningar står i centrum.

Första steget är att inom några år skicka upp ett teleskop som ska kartlägga asteroider i vår omgivning. Nästa steg är att bege sig dit, men då främst för att utvinna vatten ur asteroiderna och använda för exempelvis bränsleproduktion i en ny framtida och växande rymdekonomi. Sista steget är att starta själva gruvdriften, om 20 år räknat från nu.

Jag hoppas att investerarna kommer att få rejält med återbäring när den dagen kommer och att Google fortsätter att öppna plånboken för goda ting.

I väntan på Google

Google är ett enormt företag i själva mittpunkten av informationssamhället. De har växt explosionsartat och fortsätter att stärka sitt grepp om vår livsföring genom att vara medvetna om våra behov ett steg innan vi själva blir det. Jag tror därför att de kommer att spela en stor roll när vårt behov av rymden blir tydligare framöver.

Det var väl någon gång på 80-talet som man slutade definiera vår tid som ”rymdåldern” och istället gick över till ”informationssamhället”. Människan tog sina stora utvecklingssteg i informationsflöden och inte i rymden som många trodde i början av 70-talet. Men nu går det med god vilja att skönja en rymdrörelse igen och jag tror att informationssamhällets gigant kommer att betyda mycket för den rörelsen framöver.

För att något ska hända på allvar behövs det att någon sätter igång vågen. Jag har skrivit mycket om företag som SpaceX, men de är trots allt mikroskopiska i jämförelse med andra inflytelserika krafter. Av dessa går demokratiska stater bort av politiska orsaker – rymden ger få röster – och diktaturer har ingen uthållighet. Traditionella ekonomiska krafter har heller inte visat något intresse för rymden då det inte gagnar affären. Återstår otraditionella, dvs nya, ekonomiska krafter. Google är huvudexemplet med en organisk organisation, snabbfotad styrning och avslappnad affärsmodell. De tjänar sina stora pengar på att ha ett öppet sinne och utforska möjligheter förutsättningslöst.

Och givetvis har Google kastat blickar på rymden. I grundarnas huvuden tror jag dessutom att det finns större planer. Hittills har vi sett saker som:

Google LunarXprize – Google står för prispengarna i den pågående tävlingen som går ut på att skicka farkoster till månen.
Googles olika karttjänster för månen, Mars och stjärnhimlen.
En allmän hållning till rymden som grunar sig i att rymdverksamhet stärker kunskapsnivån.
I bakgrunden har Google-grundaren Sergey Brin gått in med några tiotal miljoner i Space Adventures, troligen för att garantera sig själv en plats på någon av Space Adventures kommande rymdfärder med Soyuz till ISS. Att Brin också har gått in i Elon Musks elbilsfirma Tesla ger vid handen att han är välinformerad om möjligheterna som systerfirman SpaceX kan ge.

Bli med andra ord inte ett dugg förvånade om ni snart får se något ännu större annonseras av Google som har med rymden att göra. De bjöd på ett smakprov 2008 – då i form av ett aprilskämt, men att tanken finns på riktigt i Sergey Brins huvud tycker jag klippet som skulle sälja in skämtet visar.