Tragiskt bakslag för rymdturismen

En testpilot dödades av explosionen ombord på SpaceShipTwo. Den andra hann lämna rymdskeppet i fallskärm, men skadades svårt. Det är först och främst en tragisk förlust för pilotens familj, men det är också ett svårt bakslag för idén om rymdturism.

Virgin Galactic har redan sålt nästan 800 biljetter och de har alltid gått först och i princip skapat den nya branschen. Samtidigt har de haft svårigheter redan från början. Tidigt i utvecklingen av SpaceShipTwo dödades tre personer vid en explosion i samband med att man skulle ta fram en egen raketmotor. Till slut övergav man den tanken och köpte in en istället, men det visade sig inte fungera. Efter flera års tester insåg man troligen (bloggen parabolic arc har kritiskt granskat projektet i flera år) att den var för vek för att klara av att skicka SpaceShipTwo ända till rymden 100 kilometer upp. Man gick vidare med en ny typ av motor och nu skulle den testköras för första gången i luften.

Exakt vad som har hänt återstår att utreda, men de första indikationerna tyder på att det inte har med motorn att göra (vilket jag tidigare spekulerat i). På en presskonferens uppgav Virgin Galactic att de vingar som ska stabilisera flygning fälldes ut för tidigt, vilket ledde till att farkosten bröts sönder. Vingarna regleras av piloterna och två spakar måste användas för att de ska fällas ut. Av okänd anledning satte en av piloterna en av spakarna i läge och då rörde sig vingarna trots att den andra inte var i position. Den slutgiltiga haveriutredningen kommer dock att ta runt ett år.

Förseningarna i projektet har varit på gränsen till genanta för finansiären Richard Branson. Och nu detta. Det finns en chans att Virgin Galactic rider igenom detta, men då måste man nog göra något drastiskt. De personer som lett projektet har helt enkelt inte lyckats. Kanske kan kompetensen i andra rymdföretag gå in och slutföra projektet.

Bilderna på det exploderande rymdskeppet drabbar själva idén att vanliga människor faktiskt skulle kunna resa till rymden. Det kommer att ta många år innan fler människor får chansen att reflektera kring känslan av att lämna jorden, och kanske få nya insikter. Detta kan ändå på längre sikt leda till något gott. Ett ökat medvetande om rymdfartens risker kanske motverkar bilden som satt sig på senare år, av rymdturism som ett extremt nöjesfält för de rika.

Författare: Dag Kättström

Vetenskapsjournalist