Varför skjuter Kina frön till rymden?

New Scientist rapporterar att Kina har skjutit upp en av sina ”Långa marschen”-raketer med en satellit fylld med frön från säd, grönsaker och frukter. Satelliten ska sedan återvända till jorden och fröna ska användas i ett projekt för att utveckla bättre grödor.

Bakgrunden är enligt Kina att grödor som utsätts för rymdens strålning ger bättre skördar.

Dessa tankar förvånar. De utvärderingar som gjorts av fristående forskare utanför Kina pekar mot att det landet håller på med knappast kan handla om mutationer i grödorna. Och det finns andra sätt att utveckla jordbruket som inte inbegriper de extremt dyra uppskjutningarna till rymden.

Man har diskuterat att det är en PR-ploj för att ”stärka” befolkningens tilltro till både rymdprogrammet och landets jordbruk. Med förbehåll för att det finns okända parametrar i historien så är det inte omöjligt att det handlar om enskilda ledare som driver igenom saker som de själva är övertygade om bara för att de kan göra det. De demokratiska kontrollfunktionerna saknas ju i Kina.

Med detta inte sagt att det kinesiska rymdprogrammet inte är en enastående prestation. De har skickat upp människor i rymden. Europa har det inte.

I dagarna reser NASA-chefen Griffin till Kina på en artighetsvisit. Det är förhoppningsvis början till ett fördjupat samarbete. Rymdverksamhet kan, förutom allt annat som är vettigt med det, ha en väldigt stark symbolisk betydelse. En taikonaut tillsammans med amerikanska astronauter i rymden skulle kunna betyda mycket för den allmänna opinionen i hela världen.

Författare: Dag Kättström

Vetenskapsjournalist